Percée d'Aurora: une activité d'arc rouge «jamais enregistrée» vue au-dessus de la Nouvelle-Zélande

Le spectacle de lumière inhabituel a été enregistré par l’astronome et scientifique citoyen Dr Ian Griffin dans le ciel au-dessus de Brighton, Dunedin, lors d’une tempête géomagnétique le jour de la Saint-Patrick (17 mars) de 2015. L’activité aurorale au sud, ont rapporté les chercheurs, était accompagnée par un large arc rouge au-dessus de la tête que les physiciens appellent un arc rouge auroral stable (SAR). Au fil du temps, cela a évolué en un mince arc blanc-mauve connu sous le nom de « STEVE » – ou Strong Thermal Emission Velocity Enhancement. L’équipe a expliqué que, bien que les deux arcs puissent ressembler à des aurores régulières, ils sont en fait produits par un processus physique légèrement différent.

Sur ses observations, le Dr Griffin a déclaré: «Il se passait quelque chose de bizarre au-dessus de la tête – ce qui est inhabituel pour la Nouvelle-Zélande, car les aurores sont généralement bas dans le ciel.

« Je suis devenu curieux et j’ai sorti un objectif fisheye très large pour démarrer un timelapse. »

« Parce que ce type de transformation n’a jamais été enregistré auparavant, nous sommes repartis avec des mesures intéressantes qui ne peuvent être expliquées par les théories et modèles scientifiques actuels. »

Les découvertes, selon les chercheurs, pourraient jeter un nouvel éclairage sur les interactions magnétiques complexes qui se produisent dans l’environnement spatial proche de la Terre.

Après l’affichage lumineux, le Dr Griffin a publié ses observations sur YouTube, où, en 2018, elles ont attiré l’attention de la scientifique aurorale Dr Bea Gallardo-Lacourt du Goddard Space Flight Center de la NASA dans le Maryland.

Les enregistrements ont ensuite été partagés avec le physicien spatial, le professeur Carlos Martinis de l’Université de Boston et ses collègues.

Ils ont analysé les images ainsi que les données collectées à partir de satellites et d’un imageur tout le ciel situé à l’observatoire du mont John, à environ 200 km au nord de Dunedin.

Le Dr Griffin a déclaré: « Ce fut un plaisir et un privilège de travailler aux côtés d’une équipe de chercheurs pour découvrir les secrets de ces expositions aurorales. »

Le Dr Gallardo-Lacourt a déclaré : « Depuis la découverte de STEVE, l’aide et la collaboration fournies par les scientifiques citoyens ont été essentielles à nos recherches.

« Leur dévouement et leur passion pour la chasse aux aurores et aux phénomènes connexes nous ont fourni un ensemble incroyable de données.

« Je n’aurais jamais pensé que mon travail impliquerait un lien aussi riche avec cette communauté et la beauté apportée par leurs photographies. »

Le professeur Martinis a ajouté : « Ces observations mettent en évidence les avantages de la fusion de deux communautés, citoyens scientifiques et chercheurs, pour aider à découvrir de nouvelles connexions dans le géoespace.

« Sans les photographies de Ian, cette étude n’aurait pas été possible.

« Les résultats révèlent l’évolution rapide de certaines des propriétés de plasma les plus fortes jamais mesurées dans la haute atmosphère terrestre. »

Le physicien quantique David Hutchinson de l’Université d’Otago à Dunedin a déclaré: «Les physiciens adorent écraser des atomes ensemble et voir ce qui se passe, mais nous devons généralement construire des choses comme le collisionneur de hadrons au CERN en Suisse.

« Dans ce cas, la nature a fait tout le travail acharné pour nous en créant les aurores boréales dans l’atmosphère.

« Comprendre les processus responsables de ces phénomènes optiques est essentiel pour découvrir la science fondamentale et comment l’interaction entre les gaz et le plasma à différentes altitudes domine la chimie atmosphérique. »

Les résultats complets de l’étude ont été publiés dans la revue Geophysical Research Letters.