Repérez le morse !  Le WWF recherche des détectives animaliers après la visite de Thor « vagabond »

Thor le morse a fait la une des journaux au début de 2023 – et maintenant le WWF essaie de recruter un « détective morse » pour garder un œil sur les énormes mammifères marins depuis l’espace. À partir de mardi 17 janvier, le WWF, en collaboration avec le British Antarctic Survey (BAS), invite les membres du public à s’impliquer dans leur projet Walrus from Space pour aider à des recherches vitales.

Thor est devenu une sorte de célébrité locale lors des escales à Scarborough et Blyth ces dernières semaines – mais sa popularité masque une tendance plus préoccupante, à savoir que les animaux à défenses sont rarement repérés aussi loin de leur habitat arctique.

Les morses sont confrontés aux conséquences de la crise climatique et les scientifiques continuent d’en savoir plus sur la manière dont ils sont affectés.

Walrus Detectives aidera à contribuer à la science de la conservation en recherchant des morses dans des milliers d’images satellites recueillies par la société de technologie et de renseignement spatiaux Maxar Technologies.

Les images contenant des morses de la première année ont été rechargées dans la plateforme de science citoyenne et les «détectives» sont maintenant invités à compter les morses dans ces images pour contribuer aux données sur la population.

Le projet de cinq ans, en coopération avec des scientifiques de tout l’Arctique, vise à fournir un recensement complet de la population de morses de l’Atlantique et de Laptev à l’aide d’images satellites et à explorer ce qui pourrait leur arriver dans le contexte d’un changement climatique rapide.

Cela aidera les scientifiques à mieux comprendre l’impact du changement climatique sur les populations de cette espèce emblématique et contribuera à préserver leur avenir.

Rod Downie, conseiller polaire en chef pour le WWF-UK, a déclaré : « Thor est un morse de l’Atlantique, c’est un « vagabond » qui a voyagé au-delà de son aire de répartition naturelle dans les eaux arctiques. Tant que Thor est capable de se nourrir de son régime alimentaire habituel de palourdes ou de moules au large des fonds marins, il n’y a aucune raison pour qu’il ne puisse pas survivre à court terme dans les mers britanniques, bien qu’il veuille éventuellement retourner dans des eaux plus froides. La faune arctique est confrontée à la pleine réalité de la crise climatique, car son habitat de glace de mer est en déclin rapide et dramatique. Cependant, nous n’attribuerions pas la présence d’un vagabond comme Thor dans les eaux britanniques au changement climatique.

M. Downie a poursuivi : « Les morses sont des animaux gros et puissants, mais ils sont également de plus en plus vulnérables aux implications de la crise climatique, car la banquise fond littéralement sous eux.

Il a ajouté : « Ce que nous essayons de faire – avec l’aide des membres du public – est de mieux comprendre les morses, comment ils sont actuellement affectés par la crise climatique et comment ils pourraient réagir dans un avenir modifié par le climat. Nous faisons cela pour fournir des preuves à l’appui de la conservation de l’espèce dans toute son aire de répartition.

Hannah Cubaynes, scientifique en conservation pour le British Antarctic Survey, a déclaré : « L’Arctique est une région vaste et éloignée, ce qui en fait un lieu de travail difficile pour les scientifiques, et nous savons que les morses peuvent être très facilement dérangés par la présence humaine.

« C’est pourquoi nous nous sommes associés à Maxar, un fournisseur d’images et de données satellitaires, pour collecter des images d’échoueries de morses, avant de les charger sur la plateforme GeoHive de l’entreprise. Nous demandons aux gens à la maison de s’inscrire pour nous aider à rechercher et plus tard compter les morses. Mais vous n’êtes pas obligé de voyager jusqu’aux extrémités de la Terre, vous pouvez le faire dans le confort de votre propre maison.

Les équipes scientifiques du WWF et du BAS ont récemment visité des plages où les morses s’échouent à Svalbard dans l’Arctique norvégien.

Bien qu’il s’agisse d’un voyage réussi pour aider à calibrer et valider les comptages d’images satellite du morse, l’équipe a également pu constater à quel point les menaces du changement climatique sont réelles au Svalbard.

Cette région du nord de la mer de Barents se réchauffe plus rapidement qu’ailleurs dans l’Arctique et pourrait se réchauffer entre cinq à sept fois la moyenne mondiale, ce qui en fait la région qui se réchauffe le plus rapidement sur Terre.

L’avantage d’utiliser l’imagerie satellitaire est qu’elle est non invasive et ne dérange pas les morses. Le relevé de dénombrement permettra de mieux comprendre les tendances futures des populations de morses, qui sont actuellement mal connues.

Les écologistes en herbe peuvent aider à protéger l’espèce en se rendant sur wwf.org.uk/walrusfromspace où ils peuvent s’inscrire pour participer, puis être guidés à travers un module de formation avant de rejoindre le recensement des morses.