"Nous sommes tous des animaux fous": Chris Packham explique pourquoi les Britanniques sont fous de leurs animaux de compagnie

Chris Packham

Chris Packham (Image : SWNS/GETTY)

« J’ai vraiment une obsession très profonde pour mes animaux de compagnie. Sid et Nancy sont l’épicentre de ma vie, avec déférence pour ma partenaire Charlotte et ma belle-fille Megan, qui viennent juste derrière. » Cependant, il ajoute : « Charlotte et Megan le savent, et ils ressentent la même chose pour Sid et Nancy.

« Nous sommes tous des animaux fous. Je pense que tant que vous êtes avec d’autres animaux fous, personne ne sera offensé si vous dites : « Les chiens sont plus importants que vous ! » »

La fixation de Chris avec ses animaux de compagnie est, bien sûr, tout à fait normale dans ce pays fou d’animaux. Il se demande: « Pourquoi nous, les Britanniques, semblons-nous tellement plus soucieux de nos animaux de compagnie que, disons, de nos frères humains? »

C’est la question que Chris explore en profondeur dans Greatest Obsessions de Grande-Bretagne, qui sort sur Sky History à 21 heures ce soir.

Dans ce nouveau documentaire, il enquête sur les raisons pour lesquelles nous sommes si passionnés par nos animaux de compagnie.

Les chiffres révèlent que 59% des ménages britanniques en possèdent un. Nous avons 34 millions d’animaux de compagnie, dont 12,5 millions de chiens et 12 millions de chats. Et pendant le verrouillage, la propriété a augmenté de trois millions.

Chris Packham avec Sid et Nancy

Chris Packham avec Sid et Nancy (Image : SWNS)

Il existe une riche histoire de possession d’animaux de compagnie au Royaume-Uni.

Dès l’époque romaine, les chiens de compagnie étaient élevés comme animaux de compagnie. Mais pendant de nombreux siècles, beaucoup de snobisme a été impliqué dans la possession d’animaux de compagnie dans ce pays, et les animaux de compagnie étaient exclusivement gardés par des aristocrates.

Les échelons supérieurs de la société ont essayé de se surpasser avec la nature extravagante des animaux qu’ils possédaient. Par exemple, lorsque Lord Byron s’est vu interdire d’emmener un chien au Trinity College de Cambridge en 1805, il a plutôt amené un ours de compagnie. Le poète a plaisanté: « Je vais chercher un ours pour devenir boursier à Cambridge. »

Pour ne pas être en reste, au XIXe siècle, le poète et peintre préraphaélite Dante Gabriel Rossetti gardait un kangourou, un wombat, une salamandre, une marmotte et un âne rieur (aucune idée) chez lui à Chelsea. Sa sœur Christina a même écrit un poème intitulé Goblin Fair, qui présentait un wombat.

De la même manière, la famille aristocratique Courtauld a gardé un lémurien à queue annelée à leur domicile, Eltham Palace, dans les années 1930. L’animal, appelé Mahjong, avait ses propres chambres chauffées et son propre transat sur le yacht Courtauld. Il est représenté sur une peinture murale au palais d’Eltham.

Les Courtauld ont acquis la créature exotique au « Pet Kingdom » de Harrods, qui a également vendu des lions, des tigres et des panthères jusqu’à sa fermeture en 2014.

En 1951, l’actrice canadienne Beatrice Lillie a acheté au dramaturge Noel Coward un alligator comme cadeau de Noël.

Entre-temps, en 1967, le fils du roi et de la reine d’Albanie achète un éléphant chez Harrods et l’offre au futur président américain Ronald Reagan.

Le président américain Ronald Reagan tient la trompe d'un bébé éléphant

Le président américain Ronald Reagan tient la trompe d’un bébé éléphant (Image : GETTY)

Le Dr Kathleen Walker-Meikle, historienne des animaux de compagnie, explique la pensée derrière la possession de ces animaux de compagnie : « C’est une façon de se montrer.

« Vous dites : ‘Je ne vais pas simplement garder un chat ou un chien ordinaire. Je vais garder quelque chose que personne d’autre ne peut avoir’. »

La reine Victoria a contribué à démocratiser la possession d’animaux de compagnie. Dans ses portraits officiels, elle a promu l’image de la famille britannique idéale qui comprenait des animaux de compagnie. À partir de ce moment, il est devenu acceptable pour toutes les couches de la société de posséder un ou deux compagnons à fourrure.

Cette tradition a bien sûr été poursuivie par feu la reine Elizabeth, dont l’amour pour ses corgis était très connu. En cours de route dans son émission divertissante, Chris rencontre un médium pour animaux de compagnie, un détective pour animaux de compagnie et un expert en sorcellerie.

Les corgis de la reine attendent son cercueil sur les marches du château de Windsor

Lorsqu’elle dit au présentateur qu’à l’époque médiévale, les gens croyaient qu’un familier de sorcière possédait l’âme de son compagnon humain, Chris répond : « J’ai réalisé que mes caniches sont des familiers parce qu’ils me possèdent certainement. Je suis à leur entière disposition tout le temps. ! »

Il ajoute: « Beaucoup de gens sont très attachés à leurs animaux de compagnie. Et certainement, quand ils les perdent, cela peut être extrêmement traumatisant. »

Chris a lui-même admis avoir été profondément traumatisé par la mort d’animaux de compagnie bien-aimés.

Les animaux de compagnie peuvent offrir une assistance à des personnes d’horizons différents. Chris, qui a reçu un diagnostic de syndrome d’Asperger en 2005, déclare : « J’ai travaillé avec quelques associations caritatives qui aident les chiens d’assistance autistes. Nous savons qu’avoir un animal de compagnie peut être très important car nous avons parfois du mal avec les relations humaines.

« En particulier pour les jeunes, les chiens d’assistance pour autistes peuvent être extrêmement gratifiants lorsqu’il s’agit d’ouvrir une partie du monde qui leur serait autrement fermée. »

La reine Elizabeth II photographiant ses corgis à Windsor Park

La reine Elizabeth II photographiant ses corgis à Windsor Park (Image : GETTY)

Chris, qui a dirigé les séries Springwatch, Autumnwatch et Winterwatch de la BBC Two depuis 2009, développe l’aide étonnante que les animaux de compagnie peuvent apporter : « L’une des organisations caritatives a dressé un chien pour une famille où le jeune garçon ne sortait pas.

« Alors bien sûr, quand ils auraient le chien, la famille devrait le laisser sortir un peu dans le jardin. Et le garçon est devenu si instantanément dévoué au chien qu’il ne voulait pas le laisser partir.

« Alors quand il entrait dans le jardin, il sortait avec. Et cela le faisait sortir.

« Quand ses parents promenaient le chien, le garçon ne voulait plus s’en séparer. Alors il a commencé à promener le chien avec eux.

« Cela l’a radicalement changé en l’espace de quelques semaines et il a pu sortir à la campagne. Les autres avantages pour la santé mentale qu’il aurait reçus de cette relation auraient également été formidables. »

Quelle est la prochaine étape pour Chris ? Si vous pouvez le croire, il publie un calendrier avec du caca d’animal.

« J’ai une collection de caca d’animaux, et j’ai maintenant fait un calendrier à ce sujet. Chaque mois met en évidence un type différent d’excréments d’animaux.

« Mais il y a beaucoup de science qui va avec. Les excréments d’animaux sont un matériau très précieux – ils en disent long sur une créature. J’ai donc essayé de répandre ma fascination sur 12 mois. »

Il dit que c’est un outil scientifique très utile qui éclairera les gens : « Eh bien, c’est ce que j’espère, mais je ne suis pas sûr que tout le monde le verra de cette façon.

« Dieu merci, ma mère est décédée. Elle aurait honte !

  • Britain’s Greatest Obsessions est sur Sky History à 21 heures ce soir.