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TOUT DANS LE DÉTAIL : l'auteur Robert Harris se spécialise dans la recherche de lacunes dans l'histoire

TOUT DANS LE DÉTAIL : l’auteur Robert Harris se spécialise dans la recherche de lacunes dans l’histoire (Image : GETTY)

Pendant 11 années difficiles après l’exécution de Charles Ier en janvier 1649, l’Angleterre avait été une république. Maintenant, après la mort du Lord Protecteur Oliver Cromwell et la restauration de la monarchie, il y aurait un règlement de compte sanglant. Tout cela fournit à Robert Harris, auteur à succès de Fatherland et de Munich, la toile de fond dramatique de son 15e roman, Act Of Oblivion, qui associe généralement une recherche minutieuse à une recréation historique vivante et à des sauts d’imagination.

Son titre vient de la législation intelligente adoptée par le Parlement en 1660 qui a gracié la plupart de ceux qui ont pris les armes contre la Couronne pendant la guerre civile anglaise, mais a déclenché des représailles contre 59 régicides – les hommes qui avaient signé l’arrêt de mort royal ou siégé en jugement sur le roi.

« C’était comme la Commission vérité et réconciliation sud-africaine après l’apartheid, ils ont accepté de tirer un trait sur le passé et il est à noter que la famille de Cromwell a vécu sans être inquiétée par les royalistes à leur retour », explique Harris.

« Les seules personnes qui ont été choisies pour se venger étaient les hommes qui avaient contribué à la mort du roi. Je pense [Chancellor] Edward Hyde et Charles II auraient été heureux d’en avoir exécuté une demi-douzaine. Mais les royalistes parlementaires étaient déterminés à se venger et la liste des morts s’allongeait et s’allongeait. » Ceux dont la complicité était jugée la plus grave (même ceux qui avaient été contraints de signer l’arrêt de mort du roi) étaient exécutés devant la foule aux abois.

Cela impliquait la pendaison, l’étirement et l’écartèlement : pendus par le cou, ils étaient descendus vivants, puis castrés. Leurs entrailles ont été arrachées et brûlées devant eux avant qu’ils ne soient finalement décapités et coupés en quartiers.

FIN DIGNE : Charles I en route vers l'exécution en janvier 1649

FIN DIGNE : Charles I en route vers l’exécution en janvier 1649 (Image : GETTY)

Même le corps de Cromwell lui-même, décédé deux ans plus tôt, a été déterré, « exécuté » à titre posthume et exposé. Un homme, le major-général Thomas Harrison, le premier régicide à être exécuté, aurait frappé son bourreau alors qu’il était éventré.

« C’étaient des durs à cuire, c’étaient des révolutionnaires religieux », dit Harris. « Ils n’avaient pas peur de mourir, certains d’entre eux ont même accueilli la mort effroyable parce qu’ils sentaient qu’elle les rapprochait du Christ sur la croix. »

Pourtant, sans surprise, d’autres personnes recherchées par le Parlement ont décidé de ne pas rester.

Le colonel Edward « Ned » Whalley, un officier supérieur des forces parlementaires et cousin de Cromwell, s’enfuit en Amérique avec le mari de sa fille Frances, le colonel William Goffe. Harris, dont l’intérêt de toute une vie pour la politique a éclairé presque tout son travail, peut-être le plus manifestement dans sa trilogie Cicéron sur la République romaine, est devenu fasciné par l’acte d’oubli et ses conséquences pendant le verrouillage.

Mais c’est l’évasion réelle de Whalley et Goffe – « un puritain Butch Cassidy et le Sundance Kid », comme il les décrit – qui a donné les jambes à son nouveau livre.

HOMME DE LA RESTAURATION: Charles II peu de temps après son couronnement a mis fin à un exil appauvri

HOMME DE LA RESTAURATION: Charles II peu de temps après son couronnement a mis fin à un exil appauvri (Image : GETTY)

« Je suis tombé sur cette phrase à propos de la chasse à l’homme pour eux à travers la Nouvelle-Angleterre puritaine, à travers ce désert d’une nation qui vient de se forger, et cela a suscité mon intérêt », explique-t-il.

« Nous sommes toujours du côté des personnes en fuite, peu importe ce qu’elles ont fait, comme Bonnie et Clyde, donc je savais que les lecteurs voudraient que Whalley et Goffe s’en aillent. Il était naturel d’écrire sur eux, surtout parce que Whalley était Cromwell. cousin et était à ses côtés pendant la guerre civile. Mais leur fuite m’a permis d’écrire non seulement sur la guerre civile anglaise, mais aussi sur les débuts de l’Amérique. Je pourrais tuer un grand nombre d’oiseaux avec cette seule pierre.

« La guerre civile est rarement abordée dans les romans parce que c’est tellement compliqué, mais une poursuite avec un homme traquant ces gens me donnerait une structure d’histoire naturelle. »

Comme à son habitude, Harris, 65 ans, un ancien journaliste qui a des maisons à Londres et dans le Berkshire, s’est plongé dans ses recherches, y compris sept volumes originaux de lettres du couple, qui ont tous deux occupé des postes de direction dans le Protectorat, au secrétaire de Cromwell, John Thurloé.

« J’ai découvert certaines choses qui ne figurent pas dans les livres d’histoire, par exemple la date et le lieu de naissance de Goffe sont plus tardifs que ne le pensent les historiens – il a dû être l’un des plus jeunes à signer l’arrêt de mort », déclare Harris.

« De même, j’ai retrouvé une thèse inédite de 1973 sur la famille Whalley. J’ai réussi à trouver la veuve de l’homme qui l’a écrite. Elle l’a déterrée du fond de l’armoire. »

Un mémorial du colonel William Goffe à Hadley, Massachusetts

Un mémorial du colonel William Goffe à Hadley, Massachusetts (Image : Wikipédia)

L’identité des poursuivants du duo s’est perdue dans la nuit des temps, alors Harris a inventé le greffier du Conseil privé Richard Nayler qui se rend en Nouvelle-Angleterre où les hommes se cachent parmi les communautés puritaines.

La réalité et la fiction sont si habilement liées qu’il est difficile de voir les liens. Le fictif Nayler, qui garde un morceau de mouchoir avec des gouttes de sang séché de Charles Ier comme relique du roi martyr, blâme les fugitifs pour la mort de sa femme enceinte et de son enfant à naître.

Harris poursuit: « J’ai pris un événement réel – Whalley et Goffe faisant irruption dans une église le jour de Noël en 1657 lors d’un service de la Nativité – et il était facile d’imaginer Nayler assis dans la congrégation. »

Le fictif Nayler est arrêté et emprisonné pendant six mois et est libéré pour découvrir que sa femme Sarah est décédée après le stress provoqué par un travail prématuré.

« Ils l’auraient oublié mais il ne les aurait pas oubliés », dit Harris. « Il est obsédé par eux. C’est une force de la nature à leurs trousses et ils ne comprennent pas pourquoi. »

Trouver une telle lacune dans l’histoire doit être un cadeau pour un romancier, je pense.

« C’est la grande joie de la fiction historique », sourit Harris. « Cela permet de raconter des histoires sur des personnages dans un contexte réaliste, et les sympathies des lecteurs sont beaucoup plus engagées que dans un ouvrage de non-fiction ou d’érudition historique. Cela me procure un grand plaisir, d’autant plus que je passe d’une période à l’autre. Je se sentir comme un voyageur du temps. »

De tous ses romans, Act Of Oblivion est peut-être le plus moralement ambigu, reflétant les émotions conflictuelles de son auteur.

« J’ai toujours pensé que j’aurais été du côté parlementaire pendant la guerre civile, mais je trouve leur puritanisme extrême répressif et la suppression de la musique, du divertissement et du théâtre, la destruction de l’imagerie, tout comme les talibans », explique Harris.

« Je recule devant ce genre de répression religieuse. Au cours de l’écriture, mes sympathies ont changé et j’ai senti que j’étais probablement l’un des cavaliers naturels de la vie. Je suppose que j’aurais soutenu les droits du Parlement contre ceux de la Couronne, mais j’aurais probablement été un parlementaire modéré qui a accepté le retour du roi.

« Cela dit, j’essaie d’écrire avec sympathie sur les personnages. Mais c’était au XVIIe siècle et nous n’avons pas à prendre parti. Il faut respirer, prendre du recul et donner à chacun son dû. »

Bien qu’Act Of Oblivion soit avant tout un thriller historique captivant, il est impossible d’ignorer les parallèles entre l’Angleterre de l’après-guerre civile et la Grande-Bretagne de l’après-Brexit. Alors que la loi a aidé à mettre fin à la discorde de la guerre civile, Harris, un restant, craint que les divisions sur l’Europe ne mettent plus de temps à guérir.

« Ce n’est pas comme à la fin d’un match de football où l’arbitre siffle et tout le monde quitte le terrain et c’est fini pour toujours. Nous avons une position géographique et un intérêt économique et l’Europe sera toujours le problème dominant comme elle l’a été au fil des siècles.

« Une chose à propos de l’écriture de fiction historique, c’est que vous vous rendez compte que rien n’est éternel. Il y a donc de forts échos avec aujourd’hui : un pays divisé et malheureux, en crise. Le meurtre du roi était un acte incroyablement dramatique et le fait que, étonnamment, l’Angleterre a été une république pendant 11 ans. Des siècles avant que les Français ne tuent leur roi et que les Russes ne tuent le tsar, c’est arrivé ici.

Les républicains modernes devraient en prendre note : malgré son instinct envers la démocratie parlementaire, Harris estime que le besoin d’une figure de proue reste impérieux.

« Cromwell a dit: » Nous allons couper la tête du roi avec la couronne dessus « . En d’autres termes, ils ne tuaient pas seulement l’homme, ils tuaient toute l’institution », dit-il.

« Ils pensaient pouvoir diriger le pays avec des commissions parlementaires, mais il est rapidement devenu évident que les gens avaient besoin de quelqu’un sur qui concentrer leur attention. »

Cromwell, qui apparaît dans le roman via un mémoire que Whalley compose pendant le long exil des hommes en Amérique, a failli accepter la couronne. Sa mort a ensemencé le retour du fils du roi mort.

« La leçon pour nous est que nous pouvons tous trouver des raisons de nous plaindre de la monarchie, mais que mettez-vous à sa place ? » ajoute Harris. « J’ai eu la chance de connaître l’historien marxiste Eric Hobsbawm et il se trouve que j’étais à une fête une dizaine de jours avant sa mort. Nous parlions de cela et il a conclu que les meilleurs endroits où vivre dans le monde étaient les monarchies constitutionnelles, ce qui est une chose tout à fait remarquable pour un marxiste à dire.

« Si c’était assez bien pour lui, c’est assez bien pour moi. J’aime vivre dans un pays où nous n’avons pas de président Boris Johnson ou de président Tony Blair.

Acte d'oubli par Robert Harris

Acte d’oubli par Robert Harris (Image : DOCUMENT)

« La famille royale, étant humaine, a ses défauts mais dans l’ensemble, je pense que le système est meilleur. »

L’ancien journaliste de Newsnight, marié à la romancière Gill Hornby avec qui il a quatre enfants, a connu un énorme succès avec ses livres et ses adaptations télévisuelles, cinématographiques et scéniques. Qu’est-ce qui le pousse à écrire ?

« C’est quelque chose que je me demande, mais j’écris et je vis dans mon imagination depuis que j’ai environ huit ans, donc je ne peux pas imaginer une vie où je ne ferais pas ça », sourit-il.

« C’est bien de ne pas avoir la pression d’écrire un livre contre la montre, mais je me sens plus vivant quand j’ai cette pression sur moi. C’est un merveilleux privilège de créer ce monde et de le partager ensuite avec les lecteurs. Je ne veux pas pour l’abandonner en hâte. »

Il y a plusieurs années, Harris m’a dit qu’il avait acheté un poêle à bois pour sa maison de Berkshire. Avec la première hausse des prix du pétrole, puis la guerre de Poutine qui a fait monter en flèche le coût du gaz, cela semble plus un investissement judicieux à chaque fois que nous parlons.

« Il ne fait aucun doute que le monde traverse une période très périlleuse. J’ai 65 ans et ma vie a été presque entièrement vécue dans une période de paix, de prospérité et d’expansion économique. Mais de telles périodes sont relativement rares.

« La véritable condition de l’humanité est généralement la lutte et on ne peut s’empêcher de sentir que nous nous dirigeons vers un bouleversement – une autre raison pour laquelle je suis attiré par l’écriture sur la guerre civile anglaise, le plus grand bouleversement que ce pays ait jamais traversé. »

  • Act Of Oblivion de Robert Harris (Cornerstone, 22 £) est maintenant disponible. Pour commander un exemplaire au prix de 19,80 £ avec livraison gratuite au Royaume-Uni, rendez-vous sur expressbookshop.com ou appelez le 020 3176 3832.