L'avion supersonique qui a gratté les confins de l'espace

L'avion supersonique qui a gratté les confins de l'espace

: Le dernier avion de passagers supersonique volant atterrit à Filton, Bristol, le 26 novembre 2003 (Image : PA)

Élégant, élégant et fier, le Concorde se tient à l’écart sur le tarmac, une icône de l’aviation même après avoir été mis sous cocon à son apogée et près de deux décennies de retraite. Je me tiens à côté de l’avion G-BBDG – connu sous le nom de « Delta Golf » – un modèle de développement survivant construit pour finaliser la conception de pointe avant que l’avion n’entre en service passagers.

À juste titre, elle reste une attraction vedette, adorée par des milliers de visiteurs du Brooklands Museum de Surrey qui sont assis dans sa cabine immaculée, s’imaginant sans aucun doute des passagers supersoniques.

Dans le cockpit, la gamme déconcertante de cadrans et d’interrupteurs semble prête à prendre vie et à réveiller du sommeil les quatre puissants moteurs Rolls-Royce Olympus qui étaient autrefois capables d’amener ces superbes avions à Mach 2, soit deux fois la vitesse du son. Pendant 27 années vraiment glorieuses, la flotte de sept Concordes de British Airways a transporté quelque 2,5 millions de passagers sur des vols qu’ils n’oublieront jamais, planant jusqu’à 1 350 mph jusqu’au bord de l’espace d’encre à 60 000 pieds.

Air France a fait voler cinq autres appareils emblématiques.

Mais la brillante collaboration avionique transmanche forgée pour la première fois en 1962 a été mise à l’épreuve lorsqu’un des avions français s’est écrasé peu après le décollage à Paris en 2000, tuant 113 personnes.

Aujourd’hui, Mike Bannister, 73 ans, ancien pilote en chef du Concorde BA, se remémore ces années. En le voyant appuyer sur les interrupteurs et tirer sur l’accélérateur à Brooklands, où Concorde a été conçu et en partie construit, il est évident qu’il a apprécié chacune des 10 000 heures qu’il a passées dans divers cockpits Concorde – en particulier les 7 000 heures de vol à des vitesses supersoniques.

Son nouveau livre, Concorde, retrace ses expériences et rend hommage au premier – et, jusqu’à présent, le seul – avion de passagers supersonique au monde.

Mike Bannister dans Concorde 'Delta Golf' au Brooklands Museum

Mike Bannister dans Concorde ‘Delta Golf’ au Brooklands Museum, Surrey (Photo : Humphrey Nemar)

« J’ai été sur Concorde pendant 22 ans, alors j’ai ressenti le besoin de capturer l’histoire d’un avion incroyable », dit-il.

‘Au pied, vous voyez le quart de carré « Je voulais voler depuis l’âge de sept ans, alors piloter Concorde était un rêve devenu réalité. Je me souviens de l’avoir prise pour la première fois en formation à la RAF Brize Norton Sans passagers ni bagages, l’avion pesait 120 tonnes, mais il pouvait transporter 65 tonnes de plus, nous avions donc 65 tonnes de poussée excédentaire à disposition, c’est beaucoup de puissance.

« Le commandant de bord a dit qu’il voulait que je décolle et que je me stabilise à 2 500 pieds, ‘Si vous le pouvez’. J’ai dit : ‘Qu’est-ce que vous voulez dire si je peux ? Je suis un pilote expérimenté’. J’ai ouvert les gaz à pleine puissance et nous sommes allés comme une fusée. La prochaine chose que j’ai su, nous étions à 4 000 pieds et le capitaine riait aux éclats.

« L’avion n’a pas de becs ou de volets comme les avions ordinaires, ce qui leur permet de voler lentement. Il devait avoir une aile vraiment profilée et les grandes ailes delta étaient les meilleures. C’était juste un avion fantastique à piloter. »

 » L’avion supersonique a volé pour la première fois le 2 mars 1969, décollant de Toulouse, en France, et n’a été en l’air que pendant 27 minutes. Le premier Concorde construit au Royaume-Uni a volé de l’usine Filton de British Aircraft Corporation à Bristol à la RAF Fairford le 9 avril 1969. Les premiers 60 000 du Concorde pouvaient parcourir un million de kilomètres de vols commerciaux sont arrivés en 1976 entre Londres et Bahreïn, et Paris et Rio de Janeiro.

La reine visitant l'usine Filton de BAC 1966

La reine visitant l’usine Filton de BAC 1966 (Image : PA)

Mike désigne le levier qui contrôlait le nez et la visière. Depuis le cockpit, les pilotes ne pouvaient pas voir la piste, les concepteurs ont donc créé un nez mobile qui pouvait être abaissé pour l’atterrissage et le décollage. La vitesse d’atterrissage du Concorde d’environ 187 mph était 20 mph plus rapide qu’un Boeing 747, donc une bonne vue était cruciale. Lors d’une croisière à 60 000 pieds à des vitesses plus rapides qu’une balle, la friction ferait chauffer le nez à 127 degrés Celsius.

Le reste du fuselage grésillerait à 100 degrés Celsius, égal au point d’ébullition de l’eau. De telles températures signifiaient que la cellule s’étirait de 10 pouces pendant les vols.

« A 60 000 pieds, vous pouviez voir la courbure de la Terre », explique Mike. « Nous pouvions voir un quart de million de milles carrés de la surface de la Terre. En dessous, nous pouvions voir des avions voyager à 35 000 pieds. Parce que nous allions si vite, ils semblaient tous voyager à l’envers. » L’une des sensations les plus étranges a été de voir deux couchers de soleil en une seule journée après le saut de trois heures et vingt minutes entre Heathrow et l’aéroport JFK de New York.

« Nous volions plus vite que la Terre ne tourne, nous avons donc quitté Londres dans le noir absolu et sommes arrivés à New York en plein jour », poursuit Mike.

« En entrant dans Manhattan, nous avons vu le deuxième coucher de soleil de la journée. Je ne m’en suis jamais lassé. »

Concorde était idéal pour les hommes et les femmes d’affaires internationaux pressés par le temps qui avaient besoin de traverser rapidement l’Atlantique, réduisant de plus de moitié le trajet de huit heures, et a également aidé les stars de cinéma et les présentateurs de télévision à se faire connaître des deux côtés de l’étang. Sir David Frost a présenté des émissions de télévision aux États-Unis et au Royaume-Uni et est devenu un habitué, généralement assis au dernier rang, où il pouvait étaler ses journaux et magazines.

La princesse Diana sur Concorde en avril 1986

La princesse Diana sur Concorde en avril 1986 (Image : Getty)

La star de Dynasty, Joan Collins, a préféré s’asseoir plus près de l’avant et a toujours semblé plus fraîche et plus élégante après ses voyages. « Le secret de son look magnifique restera entre Joan Collins, le personnel navigant et Concorde », sourit Mike.

La princesse Margaret était l’une des nombreuses personnalités qui, avant le 11 septembre, se rendaient dans le cockpit pour discuter.

En survolant le château de Windsor, elle a dit un jour : « Je peux voir la maison de ma sœur – le Royal Standard vole. » Les ingénieurs de BA ont même créé un siège spécial pour la reine, lui donnant un peu plus d’espace pour travailler.

Le golfeur américain Tom Watson était heureux de montrer son Claret Jug à l’équipage du cockpit alors qu’il rentrait chez lui après avoir remporté le championnat de golf de l’Open britannique dans les années 1980.

« Tom était un gars absolument charmant », se souvient Mike. « Il a apporté le trophée et nous a permis de prendre des photos. Lorsque l’hôtesse a dit que son déjeuner était prêt, il nous a laissé le trophée.

« Quand ce fut mon tour de tenir le pichet Claret argenté, je l’ai laissé tomber sur les panneaux de commande et j’ai fait une entaille dedans. Est-ce que l’entaille est toujours là, je ne sais pas. »

Mais alors que BA réalisait des bénéfices avec les voyages en Concorde, la flotte plus petite d’Air France perdait de l’argent. Puis le drame survint le 25 juillet 2000, lorsque le vol 4590 d’Air France décollant de l’aéroport Charles De Gaulle prit feu et s’écrasa. Les 100 passagers du vol charter vers New York ont ​​été tués, ainsi que neuf membres d’équipage et quatre autres personnes au sol.

Le crash du vol Air France 4590 a fait 113 morts

Le crash du vol Air France 4590 a fait 113 morts (Image : Getty)

Le Concorde condamné avait écrasé un morceau de métal qui était tombé d’un autre avion sur la piste.

Les enquêteurs ont d’abord cru qu’un pneu avait explosé, envoyant des fragments de métal pour percer un réservoir de carburant porté par les ailes qui a ensuite été enflammé par un câblage chaud.

C’était le seul accident du Concorde en 27 ans, mais il a forcé l’échouement de la flotte BA tandis que de nouvelles fonctionnalités – y compris des pneus plus solides et une doublure en fibre de Kevlar dans les réservoirs de carburant embarqués – ont été introduites.

En tant que patron de la flotte britannique de Concorde, Mike a été étroitement impliqué dans la tentative de démêler ce qui s’était passé en France. Il a découvert que beaucoup plus de carburant avait été pompé dans l’avion qu’il n’aurait dû y en avoir et qu’un réservoir de carburant s’était rompu de l’intérieur.

Des bagages supplémentaires et 60 kilos de journaux avaient également été chargés à l’insu de l’équipage, ce qui signifiait que l’avion dépassait d’une tonne et demie la masse maximale au décollage.

Peu avant le décollage, un vent arrière assez fort s’est levé, ce qui a rendu les conditions plus difficiles. « Après avoir appris qu’ils avaient un vent arrière de huit nœuds, ayant prévu un vent nul, ils auraient pu s’asseoir au bout de la piste et attendre qu’il s’arrête », écrit-il. « Une autre option aurait été de s’asseoir là et de brûler du carburant jusqu’à ce qu’ils aient réduit leur poids au chiffre de poids limité en termes de performances. Mais cela valait 6,5 tonnes et aurait probablement pris la meilleure partie d’une heure. » Le vol a été retardé et les passagers ont dû se rendre à New York pour rejoindre un paquebot de croisière.

Livre Concorde de Mike Bannister

Concorde de Mike Bannister est maintenant disponible (Image: )

Des témoins oculaires ont décrit des flammes provenant de l’arrière de l’avion avant qu’il ne heurte le morceau de métal sur la piste. Il y avait aussi des problèmes avec le train de roulement gauche. « L’assemblage du bogie gauche était déjà dans un état dangereusement précaire lorsque l’AF 4590 a commencé sa course au décollage », écrit Mike. On pense maintenant que les roues ont heurté une petite crête dans la piste à 100 nœuds, délogeant un morceau du train d’atterrissage qui s’est rompu et a heurté le réservoir de carburant numéro deux.

Les Concordes de BA ont été autorisés à voler à nouveau, mais l’attaque terroriste du 11 septembre et un ralentissement économique ont entraîné le retrait définitif de la flotte le 24 octobre 2003.

Mike a plaidé avec véhémence pour que Concorde continue de voler et était déterminé à lui donner une place spéciale dans l’histoire de l’aviation, d’où le Concorde à Brooklands, où il est vice-président des administrateurs.

« Je crois qu’il y aura à nouveau un transport supersonique. Je ne crois pas que la race humaine recule très longtemps », dit-il.

Un projet américain baptisé Boom Overture, qui ressemble à Concorde, pourrait être un concurrent. Encore en phase de conception, il vise à transporter 80 passagers à Mach 1,7 – ce qui le rend plus lent et plus petit que Concorde. « J’espère juste qu’ils m’offrent un tour », ajoute Mike en souriant.

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