Échantillon de roche de l'astéroïde Bennu en route vers la Terre attaché au vaisseau spatial OSIRIS-REx de la NASA

Le vaisseau spatial OSIRIS-REx a atteint l’astéroïde Bennu en 2018. La NASA a passé plusieurs années en orbite et à étudier l’astéroïde avant de plonger pour collecter un échantillon de la roche en octobre de l’année dernière. L’agence spatiale a maintenant déclaré que l’astéroïde était en train de revenir sur Terre alors qu’il se préparait à entrer dans l’histoire.

OSIRIS-REx a d’abord mis ses moteurs principaux à plein régime le 10 mai pendant sept minutes alors qu’il s’éloignait de l’astéroïde.

Selon la NASA, cette accélération de sept minutes était suffisante pour s’éloigner de Bennu à 600 miles par heure.

Néanmoins, il faudra encore deux ans au vaisseau spatial pour revenir sur Terre, où il déposera un morceau de Bennu le 24 septembre 2023.

Thomas Zurbuchen, administrateur associé pour la science au siège de la NASA, a déclaré: «Les nombreuses réalisations d’OSIRIS-REx ont démontré la manière audacieuse et innovante dont l’exploration se déroule en temps réel.

«L’équipe a relevé le défi, et maintenant nous avons un élément primordial de notre système solaire retourné sur Terre où de nombreuses générations de chercheurs peuvent percer ses secrets.»

Le départ du 10 mai de Bennu était juste à l’heure, selon la NASA.

La prochaine étape de la mission consistera en des corrections de position constantes pour OSIRIS-REx afin de s’assurer qu’il trouve la Terre en toute sécurité.

Cela comprendra de s’assurer que le vaisseau spatial approche la Terre avec le bon angle.

«Il y a beaucoup d’émotion au sein de l’équipe à propos du départ.

«Je pense que tout le monde a un grand sentiment d’accomplissement parce que nous avons fait face à toutes ces tâches intimidantes et avons pu atteindre tous les objectifs qui nous étaient lancés.

« Mais il y a aussi une certaine nostalgie et une certaine déception que cette partie de la mission touche à sa fin. »

Peter Antreasian, responsable de la navigation OSIRIS-REx chez KinetX Aerospace, a ajouté: «Nous devons faire des corrections régulières pour rapprocher de plus en plus la trajectoire de l’atmosphère terrestre pour la libération de l’échantillon, et pour tenir compte des petites erreurs qui pourraient s’être accumulées depuis la dernière brûlure. «