Avertissement de tempête solaire: le Royaume-Uni "vole à l'aveugle" sur les risques météorologiques spatiaux, mais un nouveau moniteur pourrait aider

Le détecteur, un moniteur de neutrons au sol, a été développé par des experts de l’Université de Lancaster en collaboration avec l’Autorité britannique de l’énergie atomique et des entreprises britanniques. D’un coût de 1,26 million de livres sterling, le projet fait partie d’une initiative du Conseil britannique des installations scientifiques et technologiques (STFC) visant à améliorer la capacité du Met Office à prédire la météo spatiale et à protéger les systèmes critiques pour la sécurité et les informations nationales.Il n’a pas encore été annoncé où le moniteur sera installé, mais ce sera dans une station de terrain du Met Office ou du British Geological Survey.

Une fois opérationnel, le moniteur transmettra les données qu’il collecte au centre d’opérations météorologiques spatiales du Met Office.

C’est l’un des trois seuls centres de prévision météorologique spatiale spécialisés dans le monde.

La météo spatiale faisant partie des risques inclus dans le registre national britannique des risques d’urgence civile, le Met Office est chargé de surveiller les conditions autour de la Terre et de signaler tout problème aux services gouvernementaux et aux autorités de l’aviation civile.

Le chercheur principal, le Dr Michael Aspinall de l’Université de Lancaster, a déclaré: « Sans ces détecteurs au niveau du sol, le Royaume-Uni vole vraiment à l’aveuglette sur les impacts d’un événement météorologique spatial extrême. »

La météo spatiale, a-t-il ajouté, « pourrait endommager l’électronique numérique non protégée et provoquer l’épuisement des appareils à haute tension ».

Ce type de catastrophe a failli frapper en 2012, lorsque la plus grande tempête solaire en plus de 150 ans a traversé la trajectoire de l’orbite terrestre autour du Soleil.

Si elle s’était produite une semaine plus tôt, la tempête aurait frappé la Terre – les experts prédisant qu’elle aurait désactivé les systèmes électriques à travers la planète.

En 1989, cependant, une importante tempête solaire a frappé la Terre, détruisant le réseau d’Hydro-Québec au Canada et laissant quelque sept millions de personnes sans électricité pendant plus de neuf heures.

La tempête a été causée par une éjection de masse coronale, ou CME – un puissant nuage de particules chargées et de fluctuations électromagnétiques éjectées de la surface du Soleil.

Si la tempête de 2012 avait également frappé la Terre, ou était similaire à le faire à l’avenir, les scientifiques ont calculé que l’impact aurait été deux fois pire que la panne d’électricité d’Hydro-Québec – et la société aurait peut-être mis des années à se rétablir, avec des effets durables. des dommages à la fois aux infrastructures et à l’économie mondiale.

Le Dr Aspinall a déclaré: «Avec notre dépendance quasi totale aux communications numériques, cette fois, l’effet serait bien pire.

« Pas d’électricité signifie pas d’ordinateurs, pas de navigation. Les avions seraient cloués au sol, les satellites désactivés et les téléphones portables inutiles.

« Une panne de courant prolongée pourrait même entraîner une rupture de la chaîne d’approvisionnement alimentaire avec des troubles civils potentiels.

« Nous ne pouvons pas empêcher les événements météorologiques spatiaux de se produire, mais si nous savons quand ils arrivent, nous pouvons préparer les secteurs vulnérables et aider à garantir que les événements de ce type sont gérés en toute sécurité. »

Selon les chercheurs, le nouveau moniteur à neutrons a été considérablement amélioré par rapport à ses prédécesseurs.

On dit qu’il possède la meilleure technologie de capteur disponible et renonce à toute dépendance à l’égard de matériaux toxiques comme le trifluorure de bore.

Si le moniteur s’avère efficace, il pourrait devenir le premier d’un nouveau réseau britannique de moniteurs spatiaux, et même être exporté vers d’autres endroits dans le monde.

Les chercheurs exposent leurs travaux lors de l’exposition scientifique d’été de la Royal Society, qui se tient à Londres du 6 au 10 juillet de cette année.