Artemis : L'intelligence artificielle met en lumière les régions ombragées en permanence de la Lune

Les régions sombres des cratères et des terrains montagneux près du pôle sud de la Lune sont des cibles clés pour les futures missions lunaires comme Artemis III. Selon la NASA, ces sites sombres ont le potentiel d’abriter de la glace d’eau convoitée, qui pourrait être décomposée en ses composants oxygène et hydrogène afin de fournir à la fois de l’air vital et du carburant potentiel. C’est parce que les régions ombragées sont incroyablement froides – avec des températures aussi basses que -274 à -400 F – ce qui emprisonne la glace en l’empêchant de se sublimer en gaz.

Dans leur étude, le glaciologue Dr Valentin Bickel de l’ETH Zürich et ses collègues ont travaillé avec des images prises par Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA, qui documente la surface de la Lune depuis plus d’une décennie.

La caméra du vaisseau spatial, a expliqué l’équipe, capture des photons – des particules de lumière – qui sont renvoyées dans les régions ombragées de la surface lunaire depuis les montagnes adjacentes et les parois du cratère.

Avec l’aide de l’IA, l’équipe a pu faire un usage si efficace des données capturées par l’orbiteur que même les régions les plus sombres de la Lune sont devenues visibles.

Fondamentalement, leur analyse a révélé qu’aucune glace d’eau n’est visible à la surface des zones d’ombre de la Lune – même si cela a été détecté dans ces régions par d’autres instruments.

Le Dr Bickel a déclaré: « Il n’y a aucune preuve de glace de surface pure dans les zones ombragées. »

Cela, a-t-il ajouté, implique « que toute glace doit être mélangée avec du sol lunaire ou se trouver sous la surface ».

La nouvelle étude fait partie d’une enquête plus large sur les sites d’atterrissage potentiels et les options d’exploration sur la surface lunaire menée par le Lunar and Planetary Institute (LPI) et le Johnson Space Center (JSC)’s Center for Lunar Science and Exploration.

À ce jour, les chercheurs ont déclaré avoir examiné plus d’une demi-douzaine de sites d’atterrissage potentiels sur la Lune.

En regardant plus loin dans l’avenir, l’équipe a expliqué que les résultats aideront la NASA à tracer avec précision des itinéraires sûrs vers et à travers les régions ombragées en permanence de la Lune pour le programme Artemis.

Cela réduira considérablement le risque de malheur pour les astronautes et les explorateurs robotiques traversant la surface lunaire à l’avenir.

De plus, les nouvelles images de la Lune aideront à cibler des emplacements spécifiques pour la collecte d’échantillons afin d’évaluer au mieux la distribution de la glace d’eau sur la Lune.

Les résultats complets de l’étude ont été publiés dans la revue Geophysical Research Letters.